No es un secreto para nadie que los mexicanos rara vez podemos orientar a otro mexicano, y mucho menos a un extranjero, en cuestiones de historia prehispánica. Por ejemplo, ¿sabes qué significa “México”, de dónde proviene el término y cómo se pronuncia? A continuación te presento los datos más elementales como preguntas frecuentes sobre México prehispánico, para que puedas presumir las respuestas en viaje a un sitio arqueológico o un pueblo mágico, pues nunca está demás ilustrar a otros.

¿De dónde viene el nombre “México”?

Es una palabra nahua con la que los mexica nombraron a su capital, México-Tenochtitlan.

¿Qué significa “México”?

Significa “en el ombligo/centro de la luna”. Proviene de metztli, luna; de xictli, ombligo o centro; y de co, lugar. Esto cobra sentido porque la capital mexica se encontraba en el medio de un lago donde se reflejaba la luna, por lo que -en apariencia- se encontraba en el centro.

¿Cómo se pronuncia “México”?

Se pronuncia “Meshico”. En realidad, la mayoría de palabras con “x” en México se pronuncian de esta forma. Te preguntarás si Oaxaca también se pronuncia así, pero en este caso -como en algunos otros-, la deformación del nombre es la constante, pues Oaxaca proviene de Uaxyacac, que significa “en la punta de los guajes”, pero los españoles cambiaron la pronunciación.

¿Por qué se conoce al imperio mexica como “imperio azteca”?

Tenemos que pensar en un parte aguas: los aztecas eran los habitantes de Aztlán, un sitio mítico que aún no ha sido ubicado. En algún momento de su historia, los aztecas decidieron buscar un mejor estilo de vida y fue así como llegaron al Valle de México, donde se establecieron finalmente. Allí fundaron su ciudad México-Tenochtitlan y, de ahí en adelante, los nacidos allí fueron llamados “mexica”.

¿En el México prehispánico había tribus, pueblos, reinos o imperios?

Al norte del actual territorio mexicano en la región llamada Aridoamérica, abundaban las tribus, que son asociaciones humanas primitivas.

También hubo reinos como el de Tlaxcala, el de Michihuacan o el Totonaca, que eran enormes. Sin embargo, eran muy pequeños en comparación con la Excan Tlatoloyan, o imperio de las tres cabezas, que conocemos hoy como el imperio mexica.

Y por supuesto hubo imperios enormes, como el de Teotihuacan que a la llegada de los europeos ya llevaba varios siglos de haber colapsado, o también el imperio mexica, que es al que se enfrentaron los españoles.

¿Quién fue el primer emperador mexica?

Se trata de Acamapichtli (“puñado de cañas”), quién estableció la alianza entre los mexica, que aún eran un pueblo mercenario, y los tepanecas, el imperio dominante.

¿Qué tan grande era el imperio mexica?

El actual México es tan grande en extensión territorial como 27 países europeos:

Baja California Sur: Portugal.
Baja California: Macedonia y Eslovaquia.
Sonora: Austria y Albania.
Parte de Sinaloa y Sonora: Serbia.
Chihuahua: Bélgica, Estonia y Bulgaria.
Nuevo León y Coahuila: Dinamarca.
Coahuila, San Luis Potosí y Zacatecas: Países Bajos.
Zacatecas, Coahuila, parte de Sinaloa y Chihuahua: Alemania.
Guanajuato: Bosnia Herzegovina.
Nayarit: Montenegro.
Jalisco, Colima y Michoacán: Rumania.
Guerrero y Oaxaca: República Checa.
Centro de México, Veracruz, Tamaulipas, San Luis Potosí.
Nuevo León: Reino Unido.
Oaxaca este y Veracruz sur: Lituania.
Tabasco y Chiapas: Irlanda.
Quintana Roo, Campeche y Yucatán norte: Chipre, Suiza y Luxemburgo.
Quintana Roo, parte de Yucatán y Campeche: Hungría.

El imperio mexica dominaba aproximadamente la cuarta parte de este territorio, lo que significa que sus dominios eran tan grandes como la España o la Alemania actuales.

¿El México prehispánico era incivilizado?

Bueno, realmente no. De hecho, había todos los lujos y comodidades que existían en Europa: escuelas, mercados, carreteras, arte, escritura, gastronomía. Incluso, en algunos aspectos, las culturas nativas eran mucho más avanzadas (como en la higiene, la astronomía y la medicina).

Lo único que no había eran armas de fuego, barcos y animales de carga.

Una de las preguntas frecuentes sobre México prehispánico para aprender de memoria: ¿Qué significa el escudo de la bandera de México?

El águila parada sobre un nopal y devorando una serpiente es una interpretación que los españoles le dieron al verdadero símbolo que usaban los mexica en sus banderas: un águila parada sobre un nopal devorando el símbolo de Atl-Atlachinoli, que representa al agua hirviendo y que hace referencia a la guerra.

¿Moctezuma creyó que Cortés era un dios?

No. Y lo dice el mismo Cortés en sus” Cartas de Relación”, donde afirma que Moctezuma lo ve como un hombre y nada más. Este es un mito muy difundido pero que no tiene sustento.

¿Pero el resto de la gente creyó que Cortés era Quetzalcóatl?

Tal vez en los primeros días, antes de que comenzara a atacar a los pueblos por los que iba pasando, pues Quetzalcóatl siendo un dios pacífico jamás habría hecho algo así.

Y por cierto, ¿quién es Quetzalcóatl?

Quetzalcóatl es el nombre que reciben dos seres distintos: el primero es el dios nahua que creó la humanidad y el segundo es un gobernante de Tula llamado Ce Acatl Topiltzin, que fue tan querido por sus virtudes que la gente creyó que se trataba de la encarnación de Quetzalcóatl en la tierra.

¿Pero era Quetzalcóatl blanco y barbado?

De hecho se dice que nació en Amatlán, en el actual estado de Morelos, pero la leyenda de que fue blanco y barbado se difundió debido a que los españoles lo quisieron emparentar con Jesucristo, para facilitar las conversiones al cristianismo.

¿Los mayas y los aztecas son los mismos?

No. A pesar de compartir rasgos culturales similares, son muy distintos. Los mexica se encuentran en el centro de México, los mayas al sureste y sus épocas de auge están separadas por siglos de diferencia, siendo los mexica los más recientes en la historia.

¿El de los mayas fue un imperio?

Los mayas se establecieron como ciudades-estado independientes una de la otra, que tenían alianzas entre ellos y algunas veces se hacían la guerra. Sin embargo, culturalmente lo compartían todo, algo así como una confederación de reinos.

¿Quién fue el gobernante maya más importante y por qué?

El gobernante maya más conocido es Pakal, quien gobernó la ciudad de Palenque. Pakal ha sido mitificado y hoy es considerado desde un viajero del tiempo hasta un viajero del espacio. Esto debido a que en su lápida se le aprecia aparentemente piloteando una especie de nave, lo que no es más que el sagrado árbol ceiba en que se encuentra sentado Pakal viajando al Xibalbá, el inframundo maya.

¿Quién fue el gobernante mexica más importante y por qué?

Si hablamos de reconocimiento por la historia, sería Cuauhtémoc, el joven tlatoani de 21 años que tuvo que enfrentarse a Cortés y a su ejército cuando Tenochtitlan se encontraba en agonía.

En cuestión de logros tendríamos que hablar de su padre Ahuízotl, quien llevó al imperio a su mayor expansión.

Aunque podríamos también mencionar a Moctezuma, el tlatoani de Tenochtitlan cuando llegaron los españoles y que ha sido criticado por no atacar a los invasores a su llegada.

¿Quiénes fueron los toltecas?

Los toltecas (“artistas”) fueron los habitantes de la ciudad de Tolan, o Tula como la conocemos actualmente, y para los pueblos nahuas son algo así como el pueblo elegido por los dioses, tal como para los cristianos es el pueblo de Israel. Sin embargo, los nahuas usaban este término para referirse a un alto grado de sabiduría y de desarrollo espiritual.

¿Las ciudades prehispánicas eran pequeñas?

De hecho, eran muy grandes, muchas de ellas más grandes que las ciudades europeas. Teotihuacan, por ejemplo era más grande que la Roma de la época; y Tenochtitlan, mayor que Londres. Angamuco fue más grande que la actual Manhattan.

¿Teotihuacan fue construida por los mexica?

Realmente no se sabe quién la construyó. Se duda entre grupos nahuas, totonacas y hasta hñä-hñü. Cuando los mexica llegaron a Teotihuacan ya la encontraron en ruinas.

¿Todas las culturas prehispánicas hacían sacrificios humanos?

Las civilizaciones entre las que se registran sacrificios humanos son los mexica y los mayas, quienes en ocasiones especiales ofrendaban sangre humana a sus dioses, para así ganar sus bendiciones.

¿Los nativos americanos conocían la navegación en el mar?

Sí la conocían, aunque no en tan grande escala como el resto del mundo. Esto se debe a que en su territorio tenían prácticamente todos los recursos necesarios, por lo que nunca tuvieron que hacer comercio marítimo a largas distancias. Las embarcaciones pequeñas que desarrollaron fueron más que suficientes.

¿Quienes fueron los olmecas?

Los olmecas son considerados en México “la cultura madre”, pues fueron ellos quienes dieron muestras de un refinamiento cultural antes que cualquier otro asentamiento, siendo quienes legaron sus conocimientos a las civilizaciones posteriores.

¿Cuántos idiomas se hablan en México?

Actualmente son 68, pero como cada uno de ellos tiene variantes, en total suman 364. Por ello, México no tiene idioma oficial.

¿Se celebraba el Día de Muertos en el México prehispánico?

En la cosmovisión prehispánica no había como lo hay hoy en México dos días para celebrar a los muertos, sino 40: los primeros 20 dedicados a los niños en una celebración llamada Miccailhuitontli, y los últimos 20 dedicados a los adultos, y se conocía como Hueymiccailhuitl. Se utilizaban algunos de los elementos que forman parte del actual altar de muertos mexicano.

¿Cuánto tiempo duró el imperio mexica?

Los mexica tuvieron una existencia relativamente corta, pues llegaron al valle de México en el año de 1325 y, para el año 1521, Cortés rindió a su capital, es decir, no llegaron a durar ni 200 años.

¿Cuánto tiempo pasó desde que llegaron los españoles hasta que cayó por completo el imperio mexica?

Quizás esta sea de las preguntas frecuentes sobre México prehispánico que más sorprenda… Cortés y sus hombres llegaron a las costas del actual Veracruz en el año de 1519 y en 1521 cayó Tenochtitlán.

¿Quién fue Moctezuma?

Moctezuma fue el antepenúltimo tlatoani mexica, quien tuvo el infortunio de afrontar la llegada de Cortés y sus hombres. Cuitláhuac gobernó después de Moctezuma, solo por 80 días.

Estas son algunas respuestas tienes que saber para que cuando te pregunten demuestres que conoces la historia antigua de tu país, ¿se te ocurre alguna otra pregunta frecuente sobre México prehispánico?